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Une étude publiée dans la revue Nature Climate Change révèle que les forêts tropicales semblables à celles d’eucalyptus ne pourront peut-être plus stocker de dioxyde de carbone dans le futur.

La capacité des arbres à compenser les émissions de dioxyde de carbone (CO2) est remise en question par une équipe internationale de chercheurs pilotée par le Hawkesbury Institute for the Environment de la Western Sydney University, associant des chercheurs de l’Inra, qui a constaté que les forêts d’eucalyptus emblématiques d’Australie ne sont pas en mesure de stocker autant de carbone que cela avait été imaginé jusqu’ici.

Pour leur étude, les chercheurs ont utilisé un dispositif expérimental unique au monde, EucFACE, qui leur a permis d’exposer une vaste plantation d’eucalyptus à des traitements de CO2 presque quatre fois plus élevés que ceux de l’air ambiant actuel, soit le même niveau de dioxyde de carbone attendu dans l’atmosphère dans 35 ans. « Nous n’avons constaté aucune réponse de croissance de la part des arbres, et nous n’avons vu aucune réponse de productivité non plus, explique le professeur David Ellsworth, coordinateur des recherches. Cela signifie que les arbres absorbent plus de CO2, mais qu’en quelque sorte ils ne font peut-être que le recracher, sans le stocker. »

Ces résultats ont des implications importantes sur les modèles utilisés par les agences internationales en charge des questions climatiques, qui supposent généralement que l’augmentation du dioxyde de carbone dans l’atmosphère fertilisera les arbres, favorisera leur croissance et l’absorption du CO2 présent dans l’air. Ces modèles sont fondés sur des données provenant généralement de forêts de régions tempérées où les nutriments sont en quantité suffisante. Or, à l’échelle mondiale, de nombreuses régions forestières subtropicales et tropicales sont caractérisées par des sols à faibles teneurs en éléments nutritifs. « Nos eucalyptus représentent une végétation à feuilles larges assez commune sur terre, indique le professeur Ellsworth. Donc si d’autres types de plantes à feuilles larges, qui poussent aussi sur les sols pauvres en phosphore – comme les forêts tropicales – répondent similairement, cela veut dire qu’une bonne partie de la masse terrestre ne va pas absorber beaucoup plus de CO2 dans le future. »

Ces résultats impliquent donc que les estimations mondiales du stockage du carbone dans les arbres ne tiennent pas compte des pénuries de nutriments sur la productivité des forêts et pourraient être, en conséquence, trop élevées par rapport à la réalité. Ainsi 30% des forêts du monde ne seront peut-être plus capable d’absorber de dioxyde de carbone. Une donnée supplémentaire soulignant l’importance des efforts pour réduire les émissions de dioxyde de carbone.

Lire l’étude (en anglais)