🆓 Comment fonctionnent les pompes funèbres chez les abeilles (2 mn 30)

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Eliminer de la ruche les cadavres des abeilles mortes est nécessaire pour les populations d’abeilles, pour des raisons sociales et sanitaires. Mais comment les ouvrières spécialisées dans cette entreprise de pompes funèbres s’y prennent-elles pour repérer les morts ? Une étude récente apporte quelques éléments de réponse.

Des abeilles ouvrières fouillent la ruche à la recherche de congénères mortes, et les repèrent dans le noir en 30 minutes seulement, malgré le fait que les défuntes n’aient pas commencé à dégager les odeurs typiques de la décomposition. Mais comment s’y prennent-elles ? Wen Ping, écologiste au jardin botanique tropical de Xishuangbanna de l’Académie des sciences de Chine, se demandait si un type spécifique de molécule odorante pouvait aider les abeilles « croque-morts » à les retrouver. Les fourmis, abeilles et autres insectes sont couverts de composés appelés hydrocarbures cuticulaires (CHC), qui composent une partie du revêtement cireux de leurs cuticules (les parties brillantes de leurs exosquelettes) et aident à les empêcher de se dessécher. Tant que les insectes sont vivants, ces molécules sont continuellement libérées dans l’air et sont utilisées pour reconnaître les autres membres de la ruche.

Wen a émis l’hypothèse que moins de phéromones étaient libérées dans l’air après la mort d’une abeille et la baisse de sa température corporelle. Lorsqu’il a utilisé des méthodes chimiques de détection des gaz pour tester cette hypothèse, il a confirmé que les abeilles mortes refroidies émettaient effectivement moins de CHC volatils que les abeilles vivantes. Wen a ensuite conçu une série d’expériences pour voir si les abeilles « pompes funèbres » captaient ce changement. Il s’est tourné vers cinq ruches d’abeilles asiatiques (Apis cerana Fabricius), un petit insecte rustique que l’on trouve dans toute l’Asie, et a commencé à réchauffer les cadavres des abeilles mortes. Lorsqu’il plaçait des abeilles mortes à température ambiante, les ouvriers les retiraient toujours dans la demi-heure qui suivait. Cependant, lorsqu’il plaçait l’abeille dans une boîte de pétri chauffée et la réchauffait de quelques degrés Celsius, il fallait souvent plusieurs heures aux croque-morts pour même remarquer le corps. C’est probablement parce que le corps chaud de l’abeille libérait presque la même quantité de CHC qu’une abeille vivante, rapporte-t-il dans une prépublication publiée ce mois-ci sur bioRxiv.

Pour sceller l’affaire, Wen a lavé les CHC des abeilles mortes avec de l’hexane, qui peut dissoudre les cires et les huiles, les a chauffées jusqu’à environ la température d’une abeille vivante, et les a replacées dans leurs ruches respectives. Les pompes funèbres sont entrées en action et ont retiré près de 90 % des abeilles mortes chaudes et propres en une demi-heure. Cela suggère que ce n’est pas la température, mais l’absence d’émissions de CHC que les entrepreneurs de pompes funèbres utilisent pour diagnostiquer la mort. « Ce mécanisme de reconnaissance de la mort, simple et peu coûteux, peut être universel pour les animaux vivant en groupes sociaux, en particulier les insectes sociaux, écrivent les auteurs de l’étude. Le dérèglement de comportements liés à la température corporelle peut répondre à la fréquence croissante des conditions météorologiques extrêmes dans le cadre du changement climatique mondial, ce qui contribue à expliquer le récent problème de santé des abeilles dans le monde ».

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