Pandémie : comment muséums et scientifiques se réinventent (2 mn 30)

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La crise sanitaire du Covid-19 a obligé de nombreux muséums à travers le monde à penser d’autres formes de travail à distance : numérisation des collections, installation de webcams ou encore programmes sciences participatives numériques.

Partout dans le monde, les muséums d’histoire naturelle ont fermé à cause de l’épidémie du Covid-19, et sont en difficulté. Leur dépendance vis-à-vis des revenus provenant de la vente des billets et des événements fait d’eux l’une des premières institutions scientifiques à ressentir l’impact économique de la pandémie. Mais la crise incite également les muséums à adopter ou à étendre des pratiques qui, sans compenser les pertes de revenus, permettent de maintenir l’engagement du public et de faire avancer la recherche : concours en ligne sur la biodiversité, débats publics sur Zoom, ou encore webcam diffusant des coraux captifs. Les conservateurs élargissent et affinent également les collections numériques qui sont accessibles au public et aux chercheurs à domicile. [ihc-hide-content ihc_mb_type= »show » ihc_mb_who= »1,2,3,4,5″ ihc_mb_template= »1″ ]

Les chercheurs sont également désemparés parce que les restrictions de voyage ont mis un terme aux travaux de terrain et, par conséquent, à l’ajout de nouveaux spécimens aux collections. À lui seul, le Muséum américain d’histoire naturelle a annulé 100 expéditions. Et les chercheurs ne peuvent pas entrer dans les bâtiments pour analyser les collections existantes. « Nous avons été coupés de nos collections, de nos installations et de nos collègues« , explique Anjali Goswami, paléobiologiste au Muséum d’histoire naturelle de Londres. Une tendance accélérée par la crise pourrait toutefois les aider : les efforts de numérisation des collections. Au musée de Zoologie comparée de Harvard, le personnel travaillant à domicile s’est employé à améliorer les fiches de spécimens dans la base de données de l’établissement. Beaucoup ajoutent des coordonnées de latitude et de longitude aux millions de spécimens identifiés jusqu’à présent uniquement par des noms de lieux, permettant de faire la lumière sur de nombreuse données obscures des musées.

Rebecca Albright, biologiste spécialiste des coraux à l’Académie des sciences de Californie, étudie les mystères de la reproduction des coraux. Récemment, elle a identifié les conditions idéales, notamment la température de l’eau et l’éclairage qui recréent les variations de la longueur des jours et le cycle de la Lune, pour que le corail se reproduise en laboratoire. Lorsqu’elle a appris qu’elle ne pouvait pas être dans son établissement lorsqu’un corail devait se reproduire, elle et ses collègues ont installé une webcam infrarouge, qui leur a permis de saisir les coraux en pleine action lors de la Journée de la Terre. La vidéo en direct a ainsi fait sensation sur Internet.

Beaucoup d’autres scientifiques voient dans la pandémie une opportunité de changement. « Je réalise plus de programmes publics que jamais, dans des formats virtuels, déclare Sabrina Sholts, anthropologue physique au Musée national d’histoire naturelle des Etats-Unis. Communiquer sur la science n’a jamais été aussi important« . Afin de faire participer le public à la recherche, le Muséum d’histoire naturelle de Los Angeles et l’Académie des sciences de Californie ont, en avril, fait participer des milliers de citoyens à un effort mondial en faveur de la biodiversité appelé « City Nature Challenge ». Les participants ont rassemblé des milliers d’images d’oiseaux, d’insectes et d’autres animaux sauvages dans plus de 250 villes pour aider les chercheurs à étudier les écosystèmes urbains.

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