Ces champignons qui transforment les mouches en zombies

Photo d'illustration ©Martin-Cooper-Wikimedia

1697
⏱ Lecture 2 mn.

Deux nouvelles espèces de champignons qui infectent les mouches ont été découvertes au Danemark. Le Strongweelsea tigrinae et Strongwellsea acerosa éjectent des spores par un grand trou dans l’abdomen de l’insecte selon une étude publiée dans le Journal of Invertebrate Pathology.

Une étude publiée dans le Journal Invertebrate Pathology dévoile l’existence de deux nouvelles espèces de champignons : Le Strongweelsea tigrinae et Strongwellsea acerosa. Ces champignons sont spécifiques à deux espèces de mouches danoises Coenosia tigrina et Coenosia testacea. Ils infecteraient ces insectes et éjecteraient des spores par un grand trou dans leur abdomen.

Les recherches expliquent qu’alors que la plupart des champignons se développent une fois que l’hôte est mort, avec la Strongwellsea, l’hôte continue à vivre pendant des jours, menant des activités normales et socialisant avec d’autres mouches tandis que le champignon consomme ses organes génitaux, ses réserves de graisse, ses organes reproducteurs et enfin ses muscles, tout en projetant des milliers de spores sur d’autres individus. Après quelques jours, la mouche se couche sur le dos, a des spasmes pendant quelques heures puis meurt.

La stratégie utilisée par les deux nouvelles espèces de champignons est inhabituelle. Elle consiste à maintenir l’hôte en vie tout en libérant des spores. Cette technique est appelée transmission active de l’hôte (THA). C’est un moyen efficace d’accéder à d’autres individus en bonne santé. Les scientifiques pensent que les champignons pourraient produire des substances qui « dopent » leurs hôtes (parfois appelés familièrement « zombies« ), ce qui signifie qu’ils peuvent rester assez frais pour vivre pendant des jours après l’infection – ne s’effondrant que lorsqu’il ne reste plus rien dans leur abdomen à part le champignon. Les recherches sur d’autres types de champignons, qui infectent les cigales, suggèrent que des substances semblables aux amphétamines pourraient être en jeu.

« Nous soupçonnons donc que ces champignons peuvent produire des substances de type amphétamine qui maintiennent le niveau d’énergie d’une mouche à un niveau élevé jusqu’à la fin. En même temps, nous avons une théorie selon laquelle les champignons produisent également des substances qui maintiennent les micro-organismes loin de la plaie fongique de la mouche. Nous aimerions vraiment poursuivre nos recherches, car cela nous permettrait de découvrir et d’utiliser ces substances, peut-être en médecine », explique le professeur Jørgen Eilenberg, du département des sciences végétales et environnementales de l’université de Copenhague dans un communiqué.

Lire l’étude