De l’altruisme chez les chouettes effraies

Photo d'illustration © Rick Veldman de Pixabay

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Des scientifiques ont montré que les individus les plus âgés d’une fratrie de chouettes effraies pouvaient partager leur nourriture avec les plus petits et nécessiteux, en échange de toilettage. Mais seulement si la nourriture ne manque pas…

S’il existait une compétition pour classer les relations entre frères et sœurs dans le règne animal, les effraies des clochers (Tyto Alba) seraient sur le podium. En effet, des scientifiques ont observé que les chouettes effraies les plus âgés donnent parfois leur repas à leurs jeunes frères et sœurs. Un tel comportement coopératif a été signalé chez des primates non humains et des oiseaux adultes, mais rarement chez les jeunes. Les scientifiques n’étaient toutefois pas sûrs de ce qui pouvait motiver le partage de la nourriture. Aujourd’hui, l’observation des nids montre que les effraies plus âgées offrent leur nourriture en échange d’un toilettage, rapporte Pauline Ducouret, biologiste de l’évolution à l’Université de Lausanne en Suisse, et ses collègues, qui ajoutent ne pas connaître d’autres espèces faisant montre d’un tel comportement. [ihc-hide-content ihc_mb_type= »show » ihc_mb_who= »1,2,3,4,5″ ihc_mb_template= »1″ ]

Les effraies des clochers élèvent en moyenne six poussins à la fois, et parfois jusqu’à neuf. Mais tous les poussins n’éclosent pas en même temps, ce qui signifie que les poussins les plus âgés sont généralement en meilleure santé et plus grands que leurs jeunes frères et sœurs. En effet, tous les poussins dépendent entièrement de leurs parents pour leur alimentation, et la nourriture, dans ce cas, est généralement un petit rongeur, comme un campagnol ou une musaraigne, qui ne peut pas être facilement divisé. Ainsi, à chaque visite, les parents ne peuvent nourrir qu’un seul poussin à la fois. Chez de nombreuses espèces d’oiseaux, les frères et sœurs aînés survivraient mieux que les plus jeunes en prenant toute la nourriture, mais pas les chouettes effraies.

Pour comprendre l’apparente générosité des oiseaux les plus âgés, Ducouret et son équipe ont observé 27 couvées de chouettes à travers la campagne suisse. Les scientifiques ont filmé chaque couvée pendant deux jours et deux nuits consécutives pour comprendre comment les rapaces interagissaient et ont attaché un minuscule microphone à chaque poussin pour aider à identifier les appels individuels. L’équipe a découvert que les poussins plus âgés partageaient de préférence leur nourriture avec leurs frères et sœurs plus jeunes qui les toilettaient intensivement. Et les jeunes chouettes, en général, ont plus souvent toiletté leurs frères et sœurs aînés que l’inverse, « peut-être pour maximiser la probabilité d’être nourris en retour« , écrivent les chercheurs. Dans certains cas, un poussin plus âgé offrait également de la nourriture au frère ou à la sœur le plus nécessiteux, qui criait sans cesse, qu’il soit toiletté ou non.

Mais le partage de la nourriture ne se faisait que lorsque les chercheurs fournissaient de la nourriture supplémentaire aux chouettes. Les poussins plus âgés ne risquaient donc pas leur survie pour nourrir les plus jeunes. Mais lorsqu’il y avait assez de nourriture pour tout le monde, les frères et sœurs aînés ont choisi de partager plutôt que de thésauriser. Selon M. Ducouret, ce comportement de partage de la nourriture a pu évoluer parce que les frères et sœurs aînés en tirent des avantages à la fois indirects et directs. Le fait d’être toiletté offre des avantages immédiats comme la protection contre les parasites comme les poux ou les puces. Le toilettage pourrait également réduire les conflits et le stress social chez les chouettes. Et en aidant les jeunes parents à survivre, les frères et sœurs aînés s’assurent qu’une plus grande partie de leurs gènes restent dans le « pool génétique », ce qui leur apporte des avantages indirects à long terme au plan de l’évolution.

L’étude

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