🆓 Les serpents peuvent aussi former des bandes de potes (2 mn)

Photo © Virginia Costanzo de Pixabay

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Une nouvelle étude montre que les couleuvres rayées peuvent avoir des comportements sociaux marqués, et exprimer des personnalités différentes.

Les reptiles sont pour la plupart des créatures solitaires qui se rassemblent uniquement pour s’accoupler et hiberner. Ce n’est pas le cas des couleuvres rayées, ces serpents inoffensifs qui vivent partout en Amérique du Nord et dans une partie de l’Amérique centrale. Des chercheurs ont découvert qu’elles préfèrent non seulement traîner ensemble, mais semblent aussi avoir des « amis » avec lesquels elles passent une grande partie de leur temps.

Afin d’apprendre comment la socialisation affecte les animaux individuels, le psychologue comparatif Noam Miller et son étudiant Morgan Skinner, de l’université Wilfrid Laurier, ont commencé à étudier un large éventail d’espèces, en formulant l’hypothèse que différents animaux peuvent avoir différentes manières d’interagir en groupe. Comme peu de chercheurs s’étaient penchés sur les serpents, Skinner a décidé de tester 40 jeunes couleuvres rayées (Thamnophis sirtalis sirtalis) pour évaluer leur personnalité et leurs préférences sociales. Il a placé des groupes de 10 serpents, chacun avec un point coloré sur la tête, dans une enceinte murée de moins d’un mètre de côté. Une caméra suivait les mouvements des reptiles. Deux fois par jour, Skinner photographiait les groupes de serpents, les enlevait les, nettoyait l’enceinte pour effacer les odeurs et remettait les animaux dans différentes positions. Les caméras permettaient ensuite de vérifier si les mêmes groupes se reformaient.

Les serpents se sont rassemblés par groupes de trois à huit dans l’un des quatre abris de l’enclos – de petites boîtes dont l’ouverture est orientée vers l’avant. Ces groupes étaient souvent constitués des mêmes individus, ce qui suggère que leurs structures sociales sont assez similaires à celles des mammifères, y compris les humains. Skinner et Miller ont également testé la personnalité de chaque serpent. Ils ont mesuré la « hardiesse » d’un serpent en le mettant seul dans un abri. Ils ont ensuite mesuré le temps que le serpent passait en dehors de la sécurité de l’abri. Certains étaient audacieux – passant beaucoup de temps à explorer l’enclos – et d’autres étaient timides et collés à l’abri. Lorsque les serpents étaient en groupe, ils avaient tendance à faire ce que le groupe faisait, indépendamment de leur propre personnalité. Dans l’ensemble, les serpents passaient environ 94% du temps dans un abri. Les animaux ayant plus de serpents dans leur abri étaient moins susceptibles de partir.

Il y a des avantages à être social, en particulier pour les jeunes serpents, explique Miller. Par exemple, un groupe retient mieux la chaleur et l’humidité qu’un individu. De plus, si un prédateur attaque, les individus d’un groupe ont plus de chances de s’échapper qu’un individu seul. Les serpents peuvent également obtenir des informations les uns des autres – lorsqu’un serpent voit un autre serpent en train d’explorer, il reçoit le signal qu’il peut sortir en toute sécurité, par exemple.

L’étude